Visitando il salmone atlantico in via di estinzione di Fundy

John Robinson di Parks Canada osserva la scrittrice Jennifer Bain che fa snorkeling nell’Upper Salmon River nel Fundy National Park alla ricerca di salmoni/Parks Canada, Danielle Latendresse

Visitando il salmone atlantico in via di estinzione di Fundy

Di Jennifer Bain

In realtà è un buon segno che il salmone atlantico in via di estinzione mi è sfuggito mentre facevo snorkeling in stile stella marina attraverso una piscina fluviale conosciuta come Black Hole nel Fundy National Park.

Erano lì nelle acque limpide dell’Upper Salmon River: Danielle Latendresse e John Robinson di Parks Canada li hanno visti. È la coordinatrice del programma di stewardship per la conservazione e il ripristino del salmone dell’Atlantico. È un tecnico della conservazione delle risorse e uno studente laureato supervisionato dalla cattedra di ricerca in restauro acquatico.

“Tutti i salmoni sono accovacciati nelle piccole fessure fresche, in attesa di un po’ d’acqua”, ha detto Latendresse. “Quando è basso e caldo, gli piace stare fermi e risparmiare energia”.

Ho fatto tre tentativi per individuare il pesce astuto e ho fallito, forse perché non riesco a vedere lontano senza i miei occhiali o perché i miei google continuavano ad appannarsi anche se ci strofinavo diligentemente lo sputo.

“Hanno quell’istinto di volo di quando vedono qualcosa di luminoso o qualcosa che viene verso di loro, poi iniziano a spostarsi in qualche modo di lato. Quindi, se ti avvicini troppo, è allora che lampeggeranno e scompariranno “, ha spiegato in seguito Robinson. “Dopo aver attraversato la piscina tre volte, non si vedevano da nessuna parte. Sapevano che c’era qualcosa lì e ora è il momento di scappare. E sì, quelli sono il tipo di geni che vogliamo che vadano in quel fiume”.

Danielle Latendresse e John Robinson di Parks Canada, mostrati sull’Upper Salmon River, lavorano per aiutare i salmoni dell’Atlantico in via di estinzione nel Parco nazionale di Fundy/Jennifer Bain

Cinque anni fa, sono venuto in questo parco del New Brunswick per “Nuotare con il salmone per la scienza”, una rara opportunità per il pubblico di unirsi alle persone che lavorano per far ripartire la popolazione di salmoni selvatici. Lo staff di Parks Canada ha guidato sei di noi attraverso l’esperienza di un giorno mentre un membro di Fort Folly First Nation ha condiviso il significato storico e culturale del salmone.

Ho avvistato trionfalmente quattro pesci (o forse lo stesso pesce quattro volte) quel giorno di settembre mentre galleggiavo come una stella marina con una muta stagna che perdeva, le gambe immobili, le mani che guidavano dolcemente. La corrente mi ha trasportato per la breve distanza dalla cima al fondo di Black Hole in quella che ricordo come acqua veloce.

Questo agosto, con il programma pubblico in pausa prolungata, ho segnato un’uscita abbreviata ma privata.

I salmoni dell’Inner Bay of Fundy Atlantic nascono nei fiumi qui intorno, ci vivono per alcuni anni, si dirigono verso l’oceano per nutrirsi per circa tre anni e infine tornano al loro luogo di nascita per deporre le uova. Ma hanno fatto una migrazione oceanica ridotta e non sono tornati in numero sano e quindi sono stati elencati come in pericolo dal 2003.

Ci sono probabilmente meno di 200 adulti selvatici rimasti in questa popolazione. Ma Fundy ha preso parte agli sforzi di recupero innovativi e collaborativi del progetto Fundy Salmon Recovery, che riunisce partner del governo, indigeni, accademici e del settore privato.

Per raggiungere la piscina di salmoni dell’Upper Salmon River, abbiamo dovuto portare questo camion di Parks Canada lungo alcune strade secondarie irregolari a cui il pubblico non può accedere/Jennifer Bain

L’anno scorso ha segnato il più alto numero di salmoni atlantici adulti sopravvissuti che sono tornati ai loro fiumi natali dall’ambiente marino in 32 anni.

“Tra i due fiumi, ci sono stati 114 rendimenti totali”, ha detto Robinson. Stava concludendo un mese di pesca elettrica per valutare le popolazioni di salmoni giovani e vedere se il successo riproduttivo di quei ritorni si è tradotto in più giovani.

Secondo Latendresse, il progetto di recupero è il primo al mondo a raccogliere giovani salmoni in natura e allevarli in ambiente marino durante il periodo in cui sarebbero naturalmente in mare. Questo viene fatto presso la prima fattoria di conservazione marina del salmone atlantico selvatico al mondo, gestita da Cooke Aquaculture e dall’Associazione degli allevatori di pesci del Canada atlantico, a diverse ore di distanza sull’isola di Grand Manan.

Una volta maturi, questi salmoni vengono restituiti allo stato selvatico per deporre le uova naturalmente in modo che la produttività dell’ecosistema fluviale di Fundy venga ripristinata e riempita di giovani salmoni nati allo stato selvatico.

“Un ampio corpus di ricerche mostra che i salmoni con una maggiore esposizione allo stato selvatico all’inizio della vita sono più adatti per la vita successiva in natura, con conseguente miglioramento della forma fisica selvaggia per la prossima generazione di prole”, ha affermato Latendresse.

A Black Hole, c’è una capanna del guardiano di Parks Canada, ora chiamata capanna di ricerca/Jennifer Bain

La calza tradizionale, ha spiegato, consiste nel mettere i giovani pesci nel fiume e sperare che diventino grossi. Ma la ricerca ha dimostrato “che quegli anni critici per un salmone sono in realtà quando nasce nel fiume, quindi devono avere quei primi, primi anni per pensare come un pesce. È un po’ come se prendessi il mio cane e la mettessi in mezzo alla foresta, non sarebbe mai cresciuta. Ma se l’avessi messa lì quando è nata, diventerebbe un cane della foresta, prospererebbe e sarebbe come un coyote. È più o meno la stessa idea.

“Vogliamo che i nostri pesci siano più simili ai coyote che ai golden retriever.”

Ricerche recenti di studenti laureati sotto la presidenza di ricerca di Parks Canada hanno mostrato tendenze crescenti nella densità del salmone giovanile più una maggiore produttività dell’ecosistema che sono un risultato diretto dell’azione di ripristino della collaborazione Fundy Salmon Recovery. I partner di Fort Folly First Nation stanno conducendo un progetto parallelo sul fiume Petitcodiac e osservano tendenze di restauro simili.

Dall’inizio della collaborazione, i salmoni adulti sono stati rilasciati a Fundy per deporre le uova naturalmente alla prossima generazione di salmoni invece di produrli in cattività e poi rilasciarli nei fiumi. È a causa di questi adulti che riproducono le uova che Fundy sta assistendo a una crescente abbondanza di popolazioni di salmoni giovani selvatici e alla produttività dell’ecosistema in tutto l’Upper Salmon River.

I dati di monitoraggio mostrano che i giovani salmoni erano estremamente bassi o inesistenti prima del lancio del modello di recupero, ma dopo il primo rilascio di adulti nell’autunno del 2015, Fundy ha iniziato a vedere un aumento significativo delle popolazioni di giovani salmoni prodotti naturalmente. Alcune aree ora rivaleggiano con la densità giovanile pre-declino.

La scrittrice Jennifer Bain cerca dei pesci in una piscina del fiume Salmon superiore conosciuta come Black Hole/Parks Canada, Danielle Latendresse

Quando ho fatto snorkeling, ho dovuto imitare ciò che i biologi fanno sui “swim throughs” per monitorare e contare i salmoni mentre si preparano per la deposizione delle uova. Anch’io indossavo una muta stagna, scarpe da acqua, guanti protettivi e un giubbotto di salvataggio per respingere l’acqua fredda e le rocce frastagliate.

Questa volta, con la mappa del sistema di sentieri di Fundy in mano, mi sono reso conto che non eravamo in un posto così remoto come pensavo.

Latendresse e Robinson sono venuti a prendermi al Centro visitatori del quartier generale di Fundy e hanno guidato lungo strade riservate fino alla cabina di ricerca di Parks Canada vicino alle pozze di salmone. Diversi gruppi di escursionisti hanno passeggiato lungo l’Upper Salmon River Trail, un trekking di 8,2 chilometri (5 miglia), solo andata dal quartier generale.

Agli escursionisti del Fundy National Park viene detto di segnalare avvistamenti di salmoni e bracconieri/Jennifer Bain

Sulle sponde del fiume, cartelli invitano le persone a segnalare i loro avvistamenti di salmoni e ad “aiutare a salvare il nostro salmone” segnalando il bracconaggio e sapendo che questi pesci sono protetti dalla Legge sulle specie a rischio. Danneggiarli, catturarli o molestarli comporta una multa fino a $ 25.000 ($ 18.000 USD) o una pena detentiva fino a cinque anni.

“Fino a ieri, c’erano 40 pesci nell’Upper Salmon River”, ha detto Robinson

John Robinson guida Jennifer Bain intorno a un masso alla ricerca di salmoni/Parchi Canada, Danielle Latendresse

Il salmone ha iniziato a risalire il fiume alla fine di giugno, tornando dall’oceano e risalendo il fiume per deporre le uova fino a ottobre. Black Hole è una delle principali piscine dove i pesci possono rimanere per alcuni giorni o settimane prima di viaggiare più a monte.

C’è una targa dell’UNESCO Fundy Biospehre Reserve “Amazing Places” per Black Hole che afferma che le caratteristiche del fiume sono state create migliaia di anni fa quando i ghiacciai in ritirata probabilmente hanno innescato una massiccia frana e sono diventati un habitat perfetto per il salmone atlantico in via di estinzione. Un altro segno suggerisce che il nome Black Hole derivi dal modo in cui la piscina è stata scavata dai tronchi rotanti durante l’era del legname. Ora è riempito di ghiaia ed era molto più calmo e più basso rispetto al 2017.

Durante la prima nuotata, Robinson ha visto due pesci, uno con un’etichetta bianca che significa che proveniva da Mactaquac Hatchery a Fredericton, e uno con un’etichetta viola da Dark Harbour di Marine Conservation Farm. I tag esterni fungono da identificatore rapido. I tag interni del pozzo contengono la storia della vita del salmone. Un’antenna alla foce del fiume rileva i tag, ma a volte i ricercatori nuotano con lettori di tag pit portatili.

Mactaquac, spiega Latendresse, è una struttura speciale che consente loro di mantenere in vita il nostro ceppo genetico di pesci. “Perché la nostra popolazione è così criticamente bassa che la genetica è così importante da tenere in giro perché se la perdiamo, perdiamo completamente l’intero ceppo di pesci”.

Una volta che i pesci diventano adolescenti o raggiungono la fase smolt del loro ciclo di vita, la squadra di Robinson li raccoglie su una ruota smolt e li porta la maggior parte a Dark Harbour.

Danielle Latendresse rimane a terra mentre John Robinson cerca silenziosamente il salmone/Jennifer Bain

Latendresse ha visto anche un salmone durante la sua prima nuotata. Quando arrivano dall’oceano, di solito hanno ancora una sfumatura d’argento per mimetizzarsi con quell’ambiente. Quando tornano al fiume, diventano di un verde scuro leggermente brunastro per mimetizzarsi con le alghe e il biofilm sulle rocce.

Durante la nostra seconda nuotata, Robinson ha visto un salmone in cima alla piscina che è venuto lungo la riva e si è nascosto sotto una roccia. L’ha individuato di nuovo subito dopo che abbiamo galleggiato vicino a un masso. “Eravamo un po’ distanziati ma in qualche modo andavamo fianco a fianco e credo che tu guardassi leggermente a destra mentre tornava sotto di me e poi tagliava tra di noi”, ha detto.

Per il terzo e ultimo round, Robinson si è spostato vicino alla riva cercando di non spaventare il pesce.

“Ci hanno evitato quella volta”, ha detto.

“Stanno facendo il loro lavoro, nascondendosi da noi”, ha detto Latendresse.

“Sì, hanno fatto un ottimo lavoro”, ha risposto Robinson.

John Robinson cerca il salmone nelle acque poco profonde e limpide dell’Upper Salmon River/Jennifer Bain

Quando i ricercatori nuotano, fanno un tratto di 5 chilometri (3 miglia)”. Apparentemente è facile qui sull’Upper Salmon River perché di solito puoi camminare lungo la riva.

“Alcune sezioni sono davvero difficili e devi salire e aggirare grandi massi rocciosi e quindi diventa difficile”, ha ammesso Latendresse.

“Ma alcuni dei paesaggi più belli che tu abbia mai visto nel parco”, ha detto Robinson.

Ti toglie molto, indossare mute stagne così strette intorno al collo e al polso da lasciarti senza fiato e andare dove ti porta la corrente. Ho ammesso di sentirmi troppo stordito per tornare al fiume per pranzo, quindi abbiamo mangiato vicino alla capanna di ricerca.

“Ho sentito molte persone, non appena esci dal fiume c’è sempre quella sensazione di vertigini, cercando di orientarti di nuovo”, ha detto Robinson. “Anche le persone che lo fanno abbastanza spesso dicono ancora di provare quella sensazione. Ci vuole solo un po’ per ritrovare il centro”.

Un salmone atlantico è mostrato sott’acqua nel Parco nazionale di Fundy/Parchi Canada

Ad ottobre, la squadra rilascia il salmone nel fiume, a volte con un evento pubblico clamoroso e altre volte in privato perché è già abbastanza stressante per i salmoni, che vengono portati al parco e poi a volte rilasciati in acqua in elicottero.

A causa del successo di conservazione riscontrato finora, il progetto sul salmone è stato speso nel fiume Point Wolfe di Fundy e Latendresse sta coordinando un progetto più ampio che esamina cinque parchi nazionali nel Canada atlantico, dove il salmone si trova in vari stadi di declino. Oltre a Fundy, il progetto comprende il Parco nazionale di Kouchibouguac nel New Brunswick, il Parco nazionale di Cape Breton Highlands in Nuova Scozia e il Parco nazionale di Gros Morne e il Parco nazionale di Terra Nova a Terranova e Labrador.

Quanto a me, la prossima volta che visiterò i salmoni in via di estinzione di Fundy, mi piacerebbe fare un’escursione per vederli nell’Upper Salmon River e osservarli comodamente dalla riva di Black Hole.

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