Questo menu del Ringraziamento AI è migliore di quello di un essere umano?

Le ricette possono essere tramandate con il passaparola, scarabocchiate su schede, pubblicate nei libri di cucina. Ma hanno sempre avuto una cosa in comune: sono fatti dalle persone.

Poche cose, infatti, sono piene di umanità come una ricetta. Mescolati, piegati e cotti in ognuno sono i retroscena, le storie, i gusti e i sentimenti dei loro creatori.

Le persone hanno i loro limiti, però. Non possono leggere tutte le ricette di purè di patate su Internet prima di inventare la loro versione. Non possono analizzare migliaia di tecniche alla ricerca del modo migliore per fare una crosta di torta.

Queste ricette hanno tutti i componenti dei loro predecessori fatti a mano: elenchi di ingredienti, misurazioni precise, istruzioni passo passo e note introduttive con tocchi personali (fabbricati). Il loro vantaggio, in teoria, è che attingono a una vasta raccolta di informazioni online su cibo e cucina.

Ma vanno bene? E possono migliorare l’esperienza culinaria vissuta da millenni?

Come sanno i cuochi casalinghi, gli chef professionisti e gli editori di riviste di cibo, la prova definitiva per le ricette è la cena del Ringraziamento, una diffusione tentacolare e varia che invita ad alte aspettative.

Così abbiamo deciso di arruolare l’intelligenza artificiale – in questo caso, una tecnologia chiamata GPT-3 – per ideare un menu delle vacanze, che abbiamo poi preparato e presentato a un corpo di assaggiatori: quattro editorialisti di cucina del New York Times.

I risultati dicono molto sul potenziale della tecnologia e sullo scopo stesso della ricetta.

Prima di arrivare al verdetto, spieghiamo la scienza. Progettato da OpenAI, uno dei laboratori di intelligenza artificiale più ambiziosi al mondo, GPT-3 è una rete neurale, un sistema matematico in grado di apprendere abilità analizzando enormi quantità di dati.

Alcuni sistemi studiano le immagini; a settembre, un’opera generata dall’intelligenza artificiale ha vinto il primo premio a un concorso d’arte in una fiera statale. GPT-3 programma il testo digitale, inclusi libri, articoli di Wikipedia, tweet, registri delle chat, computer e, sì, ricette. Può identificare miliardi di schemi distinti nel modo in cui le persone collegano parole, numeri e simboli, e quindi utilizzare quella conoscenza per generare il proprio contenuto, come un menu del Ringraziamento di ricette originali.

L’intelligenza artificiale è pronta a rimodellare diversi campi, dall’email marketing alla programmazione informatica. La scrittura di ricette non è un’area di studio comune, ma una manciata di ricercatori, incluso un team del Massachusetts Institute of Technology, hanno iniziato a esplorare se l’IA può padroneggiare l’abilità.

Nel 2016, Janelle Shane, una ricercatrice di ottica che gestisce un blog di umorismo sull’apprendimento automatico chiamato AI Weirdness, ha iniziato a utilizzare sistemi come GPT-3 per creare ricette e poi le ha pubblicate. Le prime versioni della tecnologia, ha detto, hanno prodotto ricette che erano un po’, beh, strane. Hanno chiesto ingredienti senza senso come “riso sbucciato” o “farina tritata”.

Oggi, ha detto, molte ricette di IA possono sembrare indistinguibili da quelle create dall’uomo.

“Quello che fa davvero bene è plausibile”, ha affermato il dott. ha detto Shane. “Quindi se non stavi prestando attenzione e qualcuno ti stesse solo leggendo questa ricetta ad alta voce, saresti, ‘Oh sì, suona come una ricetta perfettamente normale.'”

Per creare il nostro menu del Ringraziamento AI, abbiamo iniziato presentandoci al sistema GPT-3, in un modo sorprendentemente umano.

Mark Chen, un ricercatore di OpenAI, mi ha consigliato, Priya Krishna, di diventare personale. Racconta al sistema di te stesso, ha detto: il tuo background familiare, quali sapori ti piacciono, quali ingredienti tendi a usare spesso.

“Più dettagli fornisci nel prompt”, ha detto, “generalmente, migliori sono le prestazioni del modello”.

Quindi, dopo aver effettuato l’accesso a GPT-3 sul mio laptop, ho digitato: “Sono originario del Texas e sono cresciuto in una famiglia indiana americana. Amo i sapori speziati, il cibo italiano e tailandese e i dolci non troppo dolci. Alcuni ingredienti con cui cucino spesso sono chaat masala, miso, salsa di soia, erbe aromatiche e concentrato di pomodoro.

Poi ho scritto: “Mostrami un menu del Ringraziamento fatto apposta per me”.

La prima ricetta prodotta da GPT-3 è stata chiamata “chaat di spezie di zucca”. Ero confuso dal concetto ma impressionato dall’inventiva.

Ho posto domande di follow-up per stimolare la creatività di GPT-3: mostrami alcuni dessert su misura per le mie preferenze di gusto. Mostrami una ricetta del Ringraziamento non tradizionale. Mostrami una ricetta per la salsa di mirtilli rossi che non sia troppo dolce e un po’ speziata.

Pochi minuti dopo, avevo un menu completo che sembrava plausibile e intrigante: chaat speziato di zucca, fagiolini con miso e semi di sesamo, ripieno di naan, tacchino arrosto con glassa di soia e zenzero, salsa di mirtilli non troppo dolce e un po’ speziata ( sì, questo è il nome completo della ricetta) e torta speziata di zucca con glassa di crema di formaggio all’arancia.

I piatti sembravano abbastanza appetitosi. Abbiamo utilizzato DALL-E, un altro sistema OpenAI che genera immagini, per creare foto per ognuno. E abbiamo chiesto a GPT-3 di fornire introduzioni per ogni ricetta, scritta dal mio punto di vista: “Questa ricetta di tacchino arrosto si ispira ai sapori della mia infanzia”. (Non era.)

Alcune delle liste degli ingredienti sembravano discutibili. Il ripieno naan richiedeva 32 componenti diversi, comprese due tazze di frutta secca. La maggior parte delle ricette era sospettosamente leggera su sale e grasso. Tuttavia, ero fiducioso.

Cucinare e assaggiare le ricette ha quasi deluso quella speranza.

La torta era densa e più salata che dolce. Il ripieno di naan sapeva di chana masala e una torta di frutta che era finita in una rissa da bar. La ricetta del tacchino arrosto prevedeva un solo spicchio d’aglio per condire un uccello di 12 libbre e niente burro o olio; il risultato era asciutto e insapore.

Il chaat, condito con coriandolo e spezie da forno, era una poltiglia dal sapore erboso. I fagiolini e la salsa di mirtilli erano commestibili ma insignificanti.

I nostri editorialisti degustatori sono stati ancora meno gentili.

“Non siamo senza lavoro”, ha detto Melissa Clark. “Non sento niente mangiando questo cibo”, ha aggiunto Yewande Komolafe.

Genevieve Ko ha riassunto meglio: “Non c’è anima dietro”.

Le ricette fornivano pochi indizi su ciò che i cuochi dovrebbero cercare o annusare durante il processo e nessun motivo per cui gli ingredienti sono stati aggiunti in un ordine particolare.

Già prima della degustazione, il Dott. Shane, il ricercatore di ottica, ha suggerito di abbassare le nostre aspettative. Ha definito i piatti generati dall’intelligenza artificiale “l’equivalente della ricetta dell’arte della camera d’albergo”.

Eppure la tecnologia, anche in questa fase iniziale, può avere i suoi usi. Sig. Chen, lo scienziato di OpenAI, ha affermato che potrebbe aiutare a fornire ai cuochi casalinghi qualche ispirazione di base.

“Hai in mente qualcosa che vuoi fare, non sei del tutto sicuro di come farlo, o hai una serie di ingredienti e non sono del tutto sicuro di come combinarli”, ha detto. “Questo potrebbe essere un modo molto rapido per darti molte idee diverse.”

GPT-3 potrebbe anche aiutare a personalizzare una ricetta esistente creando una versione meno piccante o che incorpori sapori specifici, ha affermato.

Ma l’autore di libri di cucina Nik Sharma, il cui lavoro intreccia cibo e scienza, si preoccupa dei pregiudizi intrinseci di questi programmi. Si basano su Internet in lingua inglese, dove predominano le ricette occidentali. E quando questi programmi suggeriscono piatti non occidentali, ha aggiunto, quelli potrebbero essere quelli più generici familiari agli americani, come il pollo tandoori.

“Come scrittori di cibo, il nostro obiettivo è guidare le persone in una nuova direzione, aiutarle a sfidarle, aiutarle a capire il mondo”, ha affermato. Con l’intelligenza artificiale, “come lo fai?”

L’IA si è già fatta strada nell’atto di cucinare. I cuochi casalinghi utilizzano i motori di ricerca per trovare ricette e chiedono ad assistenti virtuali come Amazon Alexa di convertire i cucchiaini da tè in cucchiai.

Questa tecnologia non è un sostituto per le persone, almeno finora. Può spingere i cuochi in una direzione o nell’altra. Ma è ancora l’umanità – con la sua intuizione, narrazione e calore – che guida una buona ricetta.

L’individuo dietro il piatto è importante quanto la ricetta stessa, Dr. ha detto Shane. Ha valore sapere che qualcuno si è preso il tempo per perfezionare una versione di torta, ripieno o tacchino e condividerlo.

“Vuoi sapere che queste ricette significano qualcosa per qualcuno”, ha detto. È qualcosa che l’intelligenza artificiale potrebbe non essere mai in grado di fornire.

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