New York offre un vero assaggio del Medio Oriente

Quando di recente ho portato un iraniano, un iracheno e un emiratino a pranzo a margine dell’Assemblea generale delle Nazioni Unite, è seguita una svolta. Non diplomatico, intendiamoci, ma gastronomico. Dopo aver banchettato con una prelibatezza giordana in un ristorante palestinese, siamo arrivati ​​a un consenso sul fatto che fosse uno dei migliori pasti che avessimo mai avuto.

Questa è stata una svolta, e nessun errore. Per anni, gli amici del Medio Oriente – politici, diplomatici, giornalisti e dirigenti d’azienda – in visita a New York per l’UNGA si sono lamentati del fatto che le loro cucine sono scarsamente rappresentate nella scena dei ristoranti della città. La mia risposta standard, che la mia città natale offre il meglio da qualsiasi altra parte del mondo, è stata accolta nel migliore dei casi con un lamentoso riconoscimento.

E, avendo indurito jamboree diplomatici in luoghi lontani, posso capire la loro frustrazione: dopo qualche pasto di pollo di troppo, per gentile concessione di questa ambasciata o di quel think tank, qualsiasi palato desidererebbe i gusti di casa.

Ecco perché sono stato lieto di informare i miei amici e dimostrare con loro soddisfazione che la mia città ora li ha coperti. Nei tre anni in cui sono stato a Londra, dove avevo l’imbarazzo delle scelte mediorientali, New York ha visto un fiorire di ristoranti che servono le principali cucine della regione: araba, persiana e israeliana.

Un rapido avvertimento: New York ha sempre avuto buoni ristoranti bucherellati che soddisfano i gusti mediorientali, ma sono pochi i posti in cui un diplomatico in visita o un dirigente d’affari si sentirebbe a proprio agio nell’intrattenere i propri coetanei. Un’eccezione degna di nota è Tanoreen, a Bay Ridge, dove Rawia e Jumana Bishara hanno servito piatti eccellenti per oltre due decenni, guadagnandosi citazioni dalla James Beard Foundation.

La nuova ondata di ristoranti mediorientali spazia da Ayat, a 10 minuti a piedi da Tanoreen, che serve piatti giganti di pietanze palestinesi a base di agnello in un ambiente sobrio, al nuovo e caldo ristorante israeliano Laser Wolf, dove l’atmosfera è decisamente alla moda di Williamsburg e gli spiedini di petto alla griglia con carbone di marabù molto più costosi.

Da qualche parte tra questi estremi ci sono Qanoon, un locale palestinese a prezzo medio nella tony Chelsea e un paio di ristoranti raffinati persiani, Sofreh ed Eyval, rispettivamente a Prospect Heights e Bushwick.

Ho portato i miei amici ad Al Badawi, a Brooklyn Heights, che è un fratello leggermente raffinato di Ayat, e dove avevo già mangiato, in diverse occasioni, con due colleghi appassionati: il critico di ristoranti Robert Sietsema di eater.com e il conduttore di MSNBC Ayman Mohyeldin. Puoi leggere la recensione di Robert qui; ama particolarmente le focacce, che si mangiano in condimenti che vanno dai pistacchi macinati su formaggio fuso al pollo marinato allo zaatar.

Ayman ha ordinato il fattat jaj, un piatto a strati di pollo arrosto, riso, ceci, yogurt alla menta, patatine pita, salsa all’aglio e scaglie di mandorle. Vive a due passi da Al Badawi e ha l’opportunità di farsi strada nel menu. Il suo verdetto: è autentico come ci si può aspettare dalla Cisgiordania o da Gaza, luoghi in cui ha trascorso molto più tempo a riferire (e mangiare) di me.

Perché ci è voluto così tanto tempo prima che la cucina mediorientale trovasse il suo posto sotto il sole di New York? Dopotutto, la Grande Mela ha avuto per decenni una consistente popolazione ebraica e araba; Gli iraniani hanno avuto la tendenza ad andare sull’altra costa.

La migliore ipotesi di Ayman è che negli ultimi anni c’è stato un passaggio generazionale. “I miei genitori non andavano spesso nei ristoranti mediorientali”, mi dice. “Forse sentivano di dover adeguarsi ai gusti americani, o forse era solo che cucinavano queste cose a casa”. Lo stesso Ayman è un cuoco eccezionale, ma è raro per un arabo-americano di seconda generazione. “Quando usciamo a mangiare, cerchiamo connessioni con i nostri antenati, cerchiamo i sapori autentici”, dice.

Non che nulla di tutto ciò importasse ai miei visitatori mediorientali: qualunque fosse il motivo della proliferazione, erano felici di esserne i beneficiari. Abbiamo ordinato il mansaf, uno stufato di agnello che è praticamente il piatto nazionale della Giordania e da tempo il mio preferito. La carne viene cotta lentamente in uno yogurt di latte di pecora fermentato noto come jemeed e servita su un letto di riso, che a sua volta si siede su un ovale di pane saj. Cosparse sopra le mandorle a scaglie, che aggiungono una consistenza croccante al sapore dell’umami.

Durante le mie numerose visite ad Amman, ho sempre riservato almeno un pasto ad Ajyad, dove il mansaf è popolare tra la clientela della classe operaia. Ognuno dei miei compagni commensali aveva una raccomandazione su dove provare il piatto, cosa interessante, tutto a Dubai. Io e i miei compagni di tavolo eravamo d’accordo sul fatto che la versione di Al Badawi fosse almeno paragonabile, se non superiore, alle nostre preferite.

Come newyorkese, questo mi avrebbe fatto gonfiare di orgoglio, cioè se tutto l’agnello e il riso mi avessero lasciato spazio.

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Bobby Ghosh è un editorialista di Bloomberg Opinion che si occupa di affari esteri. In precedenza, è stato redattore capo di Hindustan Times, caporedattore di Quartz e redattore internazionale di Time.

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