L’annuale Prairie Festival di Salina è una celebrazione eclettica dell’agricoltura sostenibile

È appena dopo l’alba e le persone stanno già effettuando il check-in all’annuale Prairie Festival del Land Institute.

È una bella mattinata sulle Smoky Hills di Salina, fresca e frizzante con la nebbia che aleggia sui sentieri e sui campi. C’è una fila di macchine sull’autostrada e una fila di persone in attesa di conoscere il loro programma degli eventi della giornata.

Al festival succedono molte cose ogni anno… un ballo da fienile, concerti, mostre d’arte, passeggiate nella natura. Più un sacco di conferenze di alcuni dei più importanti scienziati del mondo.

Questa mattina, le persone arrivano presto per uno dei preferiti del festival: la colazione a base di frittelle.

E queste non sono frittelle qualsiasi. Sono realizzati con la coltura più importante del Land Institute: la Kernza.

Allora, cos’è Kernza? E, del resto, cos’è il Land Institute?

Ho fatto visita a Tim Crews, scienziato capo ed ecologista del suolo presso l’istituto, e Aubrey Streit Krug, direttore di Ecosphere Studies, che mi ha portato in tournée.

“The Land Institute è un’organizzazione di ricerca senza scopo di lucro dedicata allo sviluppo di un sistema agricolo che catturi molte caratteristiche che esistono negli ecosistemi naturali che attualmente non esistono nell’agricoltura del grano che nutre l’umanità oggi”, ha spiegato Crews.

Queste caratteristiche ruotano attorno alla sostenibilità. Il Land Institute si concentra sullo sviluppo di nuove colture o sull’adattamento di colture esistenti, piante che possono nutrire il mondo senza fare affidamento sulle tecniche agricole tradizionali che richiedono fertilizzanti, litri d’acqua e strappando il terreno per ripiantare.

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Tim Crews del Land Institute, scienziato capo ed ecologista del suolo, e Aubrey Streit Krug, direttore di Ecosphere Studies, camminano attraverso i campi di ricerca.

Abbiamo camminato attraverso la prateria nativa in cima a una collina che domina il fiume Smoky Hill e i campi di ricerca dell’istituto.

“In questa parte centrale dello stato, siamo un po’ al confine tra l’erba alta e l’erba mista”, ha detto Streit Krug. “Quindi stiamo sicuramente vedendo un grande bluestem, c’è un piccolo bluestem… Piante di Forbes nella famiglia dei girasoli…”

E molti altri. Piante con radici lunghe che possono raggiungere l’acqua durante i mesi asciutti; altri che possono riportare l’azoto nel terreno. Piante che lavorano in armonia tra loro e tengono fermo il prezioso terriccio.

Ed è qui che entra in gioco Kernza.

“Questo campo di fronte a noi è un vivaio di piante di Kernza”, ha detto Crews dal nostro punto di osservazione sulla collina. “Ed si vendemmia a fine luglio. E se abbiamo umidità ad agosto, tende a inverdirsi e a produrre un raccolto di erba dopo il grano”.

E poiché è una pianta perenne, ricresce ogni anno. Le radici profonde trattengono il terreno e aiutano la pianta a sopravvivere durante la siccità.

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Il Land Institute sta anche lavorando alla creazione di versioni perenni di colture esistenti.

“Incrociandoli con i loro parenti selvaggi… per portare la perennità in quel raccolto di grano”, ha detto Streit Krug. “Quindi sarebbe qualcosa come il grano perenne… un raccolto davvero importante qui in Kansas”.

E una versione resistente alla siccità della maggior parte dei raccolti del Kansas, il girasole.

“Poiché il Kansas diventa più secco in alcuni luoghi e poiché l’Ogallala (falda acquifera) continua a scomparire, sono colture come questa che potrebbero essere in grado di crescere senza irrigazione supplementare”, ha affermato Crews.

Non è necessario attendere il Festival della prateria per visitare il Land Institute. Accoglie visitatori durante tutto l’anno.

Ma se vuoi incontrare un eclettico mix di ricercatori, artisti e coltivatori, mangiare dei pancake davvero fantastici, provare a ballare in piazza e imparare qualcosa lungo la strada, allora il Prairie Festival potrebbe fare per te.

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