I neri americani guidano un movimento vegano

Un frullatore frulla rumorosamente una miscela di frutta tritata e cavolo riccio all’Uptown Veg nell’East Harlem di New York City, il suono punteggiato dal tonfo dei coltelli che macellano gli ingredienti sui ceppi. Ma le mannaie non tagliano la carne. Conosciuto per i suoi pasti di ispirazione caraibica, questo ristorante a conduzione familiare, che da oltre un decennio offre piatti personalizzabili da un bar con cibi caldi, serve solo piatti a base vegetale.

Uptown Veg è stato tra i primi stabilimenti di Harlem a concentrarsi esclusivamente sull’offerta vegana, creando un precedente per quello che è diventato un movimento crescente tra i ristoranti di quartiere per rendere più accessibile il cibo incentrato sulle verdure.

“Molte persone non conoscevano i vegani o il cibo vegano quando abbiamo aperto per la prima volta”, afferma la co-proprietaria Jasmine Myrick, il cui padre Davie Simmons, vegetariano di lunga data, ha fondato il ristorante nel 1994 per offrire opzioni più salutari ai residenti di Harlem . Avanti veloce fino ad oggi, e il numero stimato di vegetariani e vegani neri negli Stati Uniti è più di un milione, con i neri che rappresentano la demografia vegana in più rapida crescita nel paese. Secondo il Pew Research Center, l’8% dei neri americani sono rigorosamente vegani o vegetariani, rispetto a solo il 3% della popolazione generale. Con una crescente attenzione alla salute causata dalla pandemia, un periodo che ha anche messo in luce le evidenti disparità nel sistema alimentare americano, la comunità nera sta adottando diete a base vegetale a un ritmo in rapida espansione. E l’aumento dei ristoranti vegani è una gradita prova di un cambiamento dello status quo.

Sebbene Harlem non sia strettamente un deserto alimentare (dove le opzioni di cibo fresco non sono disponibili) o una palude alimentare (dove è possibile acquistare solo cibo malsano) secondo il CUNY Urban Food Policy Institute, il prezzo, la qualità e l’accessibilità dei prodotti freschi sono t garantito. Gli afroamericani costituiscono il 36% della popolazione di Harlem e i residenti neri e latini del quartiere non hanno accesso sproporzionatamente a cibo sano a prezzi accessibili e ingredienti di qualità. (A livello nazionale, il decennio delle politiche agricole discriminatorie degli Stati Uniti ha anche plasmato le abitudini alimentari dei neri per favorire diete ricche di carne, latticini e mais, mettendo gli afroamericani a maggior rischio di malattie legate alla dieta.)

Rendere il cibo dei ristoranti a base di verdure più prontamente disponibile nel loro quartiere è esattamente il motivo per cui Brenda Beener e suo figlio Aaron hanno deciso di lanciare il ristorante gourmet di cibo soul Seasoned Vegan nel 2014. “Stiamo praticamente mostrando al nostro quartiere, e essenzialmente alla nostra gente, che puoi avere i tuoi preferiti culturali, i tuoi preferiti di famiglia e semplicemente veganizzarli “, afferma Aaron. Il ristorante prepara il suo gambero barbecue con radice di bardana tenera e soffocata in una salsa barbecue affumicata bayou, mentre il Po’Boy Sandwich presenta gamberetti fritti con proteine ​​dell’igname a strati con una remoulade.

Sebbene il cibo per l’anima che sostituisce i prodotti animali con alternative a base vegetale possa offrire più nutrienti, i sostituti degli ingredienti possono arruffare alcune piume. La storia del cibo dell’anima, dopotutto, è complicata. Durante la tratta degli schiavi transatlantica, gli africani ridotti in schiavitù ricevevano spesso scarse razioni di cibo e si adattarono alle loro circostanze precarie creando ricette saporite con gli ingredienti limitati che avevano a portata di mano. Molti dei piatti risultanti, come il pollo fritto in stile meridionale e le patatine fritte, alla fine divennero parti importanti della tradizione gastronomica nera. (“Tutto quello che chiedo è meno giudizio mentre mangio senza scusarmi con pancetta, chitlins, garretti di prosciutto, braciole di maiale, salsiccia, costine e tutto tranne lo strillo”, scrive Adrian Miller nel suo saggio “Come mangiare carne di maiale diventa un Come giudicare l’oscurità? Dopotutto, il cibo vegano è spesso commercializzato a un pubblico bianco, almeno in America, e porta con sé segni di gentrificazione e insularità.

Molti dei piatti di Seasoned Vegan traggono influenza dall’educazione di New Orleans della co-fondatrice Brenda Beener.

Ma Brenda, nativa di New Orleans cresciuta circondata dalla ricca cultura culinaria della Louisiana, crede che l’anima del cibo dell’anima – e dell’identità culinaria nera in generale – non sia legata alla carne, ma a una genealogia di sopravvivenza. “Il cibo dell’anima”, secondo la missione del ristorante, è “qualsiasi pasto preparato da uno chef che infonde gli ingredienti con tenero amore e cura”.

Lungi dall’ostracizzare le sfaccettature della cultura nera, il movimento a base vegetale sta riavvicinando le comunità nere ad alcune tradizioni alimentari ancestrali, aggiunge Aaron. Quello che la gente dimentica è che “questa è anche la nostra cultura”, dice. Ingredienti come piselli dagli occhi neri, fagioli dall’occhio, gombo e riso originari della regione del Senegambia dell’Africa occidentale si sono fatti strada nelle Americhe e nei Caraibi come seme per gli africani ridotti in schiavitù. Cinquant’anni dopo l’abolizione della schiavitù, gli afroamericani acquisirono più di 16 milioni di acri di terra e portarono avanti una tradizione orticola ancestrale occupandosi, tra gli altri, di quei raccolti storici. Tuttavia, nel 1940, le politiche agricole discriminatorie fecero diminuire gli agricoltori neri a meno di 700.000 e oggi rappresentano solo lo 0,5% di tutti gli agricoltori negli Stati Uniti

Se scegliere le verdure rispetto alla carne è un piccolo modo per rivendicare quella tradizione perduta, non sarebbe la prima volta che il consumo di cibi vegetali è servito come forma di resistenza tra i discendenti africani. Ad esempio, il rastafarianesimo è emerso come religione in Giamaica negli anni ’30, influenzato in parte dalle filosofie dell’attivista politico di Harlem Marcus Garvey; le sue pratiche includono l’adesione a una dieta a base vegetale priva di additivi, prodotti chimici e la maggior parte delle carni, una forma di sfida all’influenza occidentale. “L’alimentazione a base vegetale ha una lunga e radicale storia nella cultura nera americana, preservata da istituzioni e individui che hanno compreso il potere del cibo e della nutrizione nella lotta contro l’oppressione”, scrive l’educatrice del benessere Amirah Mercer nel suo saggio “A Homecoming. ” Proprio come il veganismo di Rastas è nato come un modo per opporsi a un sistema oppressivo, lo stesso intento sta alimentando una spinta continua per portare opzioni più salutari ad Harlem.

La pandemia ha accelerato questo movimento. “Abbiamo iniziato a vedere cosa [COVID] stava facendo a noi”, dice Janine Smalls, che è co-proprietaria del ristorante Vegan Hood con sua sorella Lanise Herman-Thomas a Central Harlem. Secondo il CDC, i neri americani avevano il doppio delle probabilità di morire a causa del COVID-19 rispetto alle loro controparti bianche, evidenziando una disuguaglianza sociale profondamente radicata legata alla razza e alla classe. (Quasi quattro famiglie su dieci di neri e ispanici con bambini stavano lottando per sfamare le proprie famiglie a causa delle condizioni causate dalla pandemia.) Di conseguenza, molti neri hanno iniziato a concentrarsi sul miglioramento della propria dieta alla ricerca della salute generale, spiega Smalls.

Le sorelle dietro Vegan Hood servono classici caraibici come Rasta Pasta.

L’obiettivo originale delle sorelle era semplicemente quello di finanziare il loro doposcuola no-profit Young Excellence Society Inc. (SI) vendendo pasti vegani confezionati dalla loro cucina. Ma quando l’iniziativa ha ricevuto un’ondata di sostegno dalla comunità, i due si sono resi conto di quanto la loro comunità nera prestasse attenzione alla nutrizione e cercasse scelte più sane e più orientate alle piante. “Non siamo estranei ai prodotti freschi e agli ingredienti freschi”, afferma Herman-Thomas, sottolineando che sono cresciuti con i membri della famiglia rastafarian che spesso cucinavano cucina rasta, piatti a base vegetale ricchi di sapori audaci influenzati dalle abitudini alimentari indiane e africane. La coppia ha trasformato l’operazione in un ristorante di mattoni e malta all’inizio di quest’anno, che serve classici del patrimonio caraibico come la pasta Rasta, fatta con un assortimento di peperoni in una salsa cremosa di jerk e cocco.

“Il nostro obiettivo è colmare il divario tra il veganismo e la nostra comunità. Ecco da dove viene il nome “Vegan Hood””, afferma Herman-Thomas. Le sorelle sperano che un pasto senza carne al loro ristorante non solo mostrerà ai commensali quanto possono essere saporite le verdure, ma riporterà anche i clienti alle loro case d’infanzia ad Harlem, New Orleans o nei Caraibi. “Penso che sia per questo che il nostro cibo è diventato popolare così rapidamente. Le persone entrano e si aspettano che qualcosa sia blando. Ma quando ti siedi, ti senti come se fossi a casa di tua nonna”, dice Smalls.

Preparare cibo vegano culturalmente appropriato per i clienti neri può sicuramente aiutare a rendere il cibo a base vegetale più accessibile e accessibile. Ma permangono ostacoli, inclusa l’associazione di lunga data del veganismo con la ricchezza. al 1974 ebano articolo, “A Farewell to Chitterlings: Il vegetarianismo è in aumento tra i neri attenti alla dieta”, ha citato celebrità come Cicely Tyson e Johnny Nash per aver guidato il movimento, proclamando: “Ha seguito il modello peculiare dell’assurdità di classe, che alcuni americani i neri che ora possono permettersi il filetto hanno invece scelto di cenare con macchine crude e succo di cavolo. Celebrità come Jay-Z e Beyoncé, Lizzo e Serena Williams hanno anche recentemente lodato i benefici delle diete a base vegetale per la salute generale, contribuendo a perpetuare l’ipotesi che tali stili di vita siano una moda passeggera per i più ricchi del paese. Ma i ristoranti locali a conduzione familiare come Seasoned Vegan, Uptown Veg e Vegan Hood ci ricordano che il cibo a base vegetale ha una storia culturale (e conveniente) tra le comunità nere.

“I nostri chef sono donne della Guyana della vecchia scuola che cucinano nei ristoranti e sono con noi da oltre dieci anni”, afferma Myrick, sottolineando che questi chef hanno una vasta conoscenza culturale sul cibo e sulla nutrizione a base vegetale, tramandata generazioni. La nonna di Myrick, che è della Guyana, ha instillato quei valori in suo figlio, che poi ha cresciuto sua figlia allo stesso modo.

“Non cuciniamo solo”, aggiunge, riflettendo sulle donne della Guyana nella sua vita. “Ci piace”, dice con fermezza. La radice del movimento vegano che ha luogo nelle comunità nere di Harlem e oltre è la spinta a nutrire i propri cari con cibo delizioso e nutriente. Questa è sempre stata e sarà sempre la tradizione.

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